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Prix Georges Villain d'histoire de l'art dentaire

Winston Churchill (1874-1965) et ses dentiers

par
Xavier Riaud

 

Winston Churchill, premier ministre du Royaume-Uni de 1940 à 1945, fait Compagnon de la
Libération par le général de Gaulle en 1958, était connu pour ses bons mots. Alors que la guerre bat
son plein, un jour, Charles de Gaulle convie Churchill à petit-déjeuner : « Disons 7 heures, monsieur le
Premier ministre. » N'aimant pas se lever aux aurores, Churchill se serait exclamé : « Pourquoi pas 6
heures, mon général ? Nous pourrions prendre notre douche ensemble ! » Ou encore, toujours à
Londres, lors d'une rencontre avec le militaire français qui se serait exclamé en le voyant apprêté
comme un dandy : « Mais, c'est le carnaval de Londres ! », il aurait rétorqué : « Mon cher, tout le
monde ne peut pas s'habiller en soldat inconnu ! » Mais, il a aussi été un fervent défenseur du sol
anglais contre les nazis. Il a représenté une certaine idée de la liberté et de la démocratie en Europe,
tout au long du conflit.
Pourtant, il était aussi connu pour avoir de véritables difficultés d'élocutions. Causé par un problème
dentaire qu'il avait depuis l'enfance, il était fréquent qu'il zézaie, ce qui lui rendait difficile l'exercice
du discours. Malgré tout, les Britanniques ont eu le loisir d'écouter tous les jours qu'a duré la Seconde
Guerre mondiale, sa voix martiale à la radio, dans des monologues invectivant ses concitoyens à
poursuivre la lutte contre l'oppresseur allemand.
Après avoir essayé de s'en départir sans succès de nombreuses années, Churchill a demandé à son
dentiste que ses prothèses dentaires soient un plus lâches que de coutume pour préserver ce défaut
dans l'art de la diatribe. Il souhaitait en effet que ces concitoyens l'identifient sans aucune hésitation
lorsqu'il s'exprimait, rendant essentielles chacune de ses allocutions. Elles ont ainsi été confectionnées
spécialement pour lui dans le respect de ses directives. Il avait donc, toujours avec lui, deux prothèses
amovibles de rechange. Faites en alliage précieux, elles remplaçaient ses quatre incisives supérieures
(12, 11, 21, 22) et ses deux prémolaires supérieures gauches (24, 25). Par ailleurs, elles ne présentaient
pas de crochet sur la canine supérieure gauche (23) ou sur la molaire supérieure gauche (26). En outre,
son prothésiste dentaire, Derek Cudlipp, aurait, sur ordre du premier ministre anglais, été exempté de
combat. Lorsque ce dernier a demandé sa mutation pour rejoindre un régiment, Churchill lui aurait
arraché des mains personnellement, considérant que la présence du prothésiste était bien plus
importante à Londres, pour l'effort de guerre, à réparer ses prothèses.
Dans une interview récente à la BBC, le fils du prothésiste se souvient que Churchill avait l'habitude
d'éjecter de sa bouche, son appareil, lorsqu'il recevait de mauvaises nouvelles du front. Il témoigne :
« Mon père racontait des tas d'anecdotes sur la façon dont Churchill mettait son pouce derrière ses
dents pour les éjecter. Il disait qu'il pouvait savoir où en était l'effort de guerre à la distance qu'elles
parcouraient dans la pièce. »
Le 19 janvier 2011, à Londres, lors d'une vente aux enchères, une prothèse amovible de Churchill,
appartenant à la famille Cudlipp, a été vendue 19 000 euro.
Une autre prothèse est exposée au Hunterian Museum au Royal College of Surgeons de Londres.
Offerte par la même famille, cette pièce constitue un des éléments les plus regardés du musée et,
comme l'affirme son conservateur, « Voici les dents qui ont sauvé le monde. Sans elles, « Fight them
on the beaches » n'aurait pas eu la même intonation. Elles ont été vitales pour l'effort de guerre. »

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